Sint Maarten weer klaar voor toerisme

Het eiland St. Maarten in de Caraïben is weer klaar voor het toerisme. Nog niet op de manier als voor orkaan Irma, maar het eiland is opgeruimd en werkt hard aan de wederopbouw. De stranden zijn weer schoon, 29% van de hotelkamers is weer beschikbaar en de tijdelijke terminals op het vliegveld werken naar behoren. Wie mee wil werken aan de opbouw van het eiland, gaat er op vakantie. En dat is geen straf! 37 parelwitte stranden, een heerlijk klimaat, genoeg te zien en te beleven – zoals de hoogste en snelste zip-line ter wereld – en als toetje het Franse gedeelte met een geheel eigen charme, mais oui!

Vanuit Amsterdam naar St. Maarten zijn er momenteel twee vluchten per week met KLM, op vrijdag en zondag. Op de heenweg is dit een rechtstreekse vlucht en terug gaat de route via Curaçao. Daar komt vanaf eind oktober een derde vlucht bij op dinsdag. Sinds januari 2018 is er op woensdag ook weer een rechtstreekse vlucht met Air France vanaf Parijs. Vanaf juni komt daar een tweede vlucht bij op zaterdag. Vanaf november zijn er weer dagelijks vluchten naar St. Maarten met KLM dan wel Air France.

De tijdelijke aankomst- en vertrekhal op Princess Juliana International Airport werken naar behoren. Het vliegveld ontvangt nu zo’n 20 vliegtuigen per dag. Tot april 2018 ontving St. Maarten zeker 12.000 passagiers per week. Daarnaast is 66 procent van de bedienende markten terug op de luchthaven. Deze luchtvaartmaatschappijen hebben onlangs hun service naar St. Maarten hervat: United op 14 april, WestJet op 29 april, Spirit Airlines hervatte haar wekelijkse vluchten op 5 mei en Copa Airlines met vier vluchten per week vanaf 2 juni. Een nieuwe luchtvaartmaatschappij uit de Dominicaanse Republiek, Air Century, start vanaf juni vier keer per week met vluchten naar St. Maarten.

De tijdelijke vertrekhal werd in februari geopend, de aankomsthal in maart. De paviljoens zijn voorzien van vloerbedekking, airconditioning, een aantal winkels met eten en drinken, een bar en autoverhuur. De vertrek- en aankomsthal zijn een tijdelijke oplossing, er wordt hard gewerkt om de hoofdterminal te herstellen. Eind juni zal fase 1 afgerond zijn, wat inhoudt dat het dak van de terminal waterproof is. De heropbouw zal worden hervat nadat het orkaanseizoen is geëindigd. Daarna kan ook het interieur tijdens fase 2 weer volledig opgebouwd worden. De verwachting is dat de hoofdterminal in 2019 weer klaar zal zijn waarna het vliegveld weer tot een van de modernste van de regio zal behoren.

De cruisehaven van St. Maarten is een ware toeristische trekpleister. Omdat de orkaan weinig schade heeft toegebracht in de haven, konden zij hun dagelijkse werkzaamheden vrij snel hervatten. Begin december kwamen de eerste cruiseschepen de haven van St. Maarten weer binnen. Daarmee was een terugkeer van het toerisme op St. Maarten een feit. Vanaf januari 2018 liggen er dagelijks weer 2-4 cruise schepen tegelijk in de haven. Van januari 2018 tot en met begin mei ontving de haven 502.000 cruisepassagiers van 177 cruise schepen. Vanaf december 2018 zullen er ook weer cruises starten vanaf St. Maarten. 20 procent van deze passagiers verblijft voor of na hun cruise meer dan drie dagen op het eiland. De cruiseschepen brengen gezelligheid, muziek en vrolijke toeristen. Zij verspreiden zich over het eiland met behulp van watertaxi’s, bussen en taxi’s.

Stranden: St. Maarten staat bekend om haar 37 parelwitte stranden en azuurblauwe zee. Waar je ook bent op het eiland, je kunt bijna overal wel een glimp opvangen van het water en de prachtige kleuren van de zee. Een van de bekendste stranden op St. Maarten is Maho Beach. Dit bijzondere strand ligt aan het begin van de landingsbaan van het vliegveld. Strandgasten kunnen hier genieten van een indrukwekkend spektakel. Vliegtuigen vliegen laag over het strand, waardoor het lijkt alsof je de vliegtuigen kunt aanraken. Nog een indrukwekkend strand is het uitgestrekte, levendige strand van Great Bay Beach bij Philipsburg. Vanaf het strand zie je grote cruiseschepen de haven van St. Maarten binnenvaren. Alle stranden op St. Maarten zijn weer schoon en veilig verklaard door de St. Maarten Nature Foundation.sint-maarten-132

De hotels op het eiland zijn hard aan het werk om hun gasten weer te kunnen verwelkomen. Uit een hotelonderzoek van het St. Maarten Tourist Bureau blijkt dat in het eerste kwartaal van 2018 1.000 hotelkamers beschikbaar waren op het Nederlandse deel van St. Maarten. Dit is 27 procent van de capaciteit van voor de orkaan. In het tweede kwartaal zijn dat 1.309 kamers (34 procent), het derde kwartaal 1.619 kamers (42 procent) en het vierde kwartaal naar verwachting 2.088 kamers (54 procent).

Ook het Divi Little Bay Beach Hotel opende in mei weer haar deuren. Het resort ligt geweldig op een schiereiland tussen Little Bay en Great Bay in, op korte afstand van Philipsburg. Vanuit je hotelkamer loop je zo het strand op. Naast de hotels zijn er op het Nederlandse deel van St. Maarten ook zeker 74 villa’s beschikbaar voor huur door toeristen. Ook veel restaurants en bars rond Simpson Bay en Philipsburg hebben hard gewerkt en zijn inmiddels klaar om weer gasten te ontvangen. Daar kun je ervaren waarom St. Maarten ook wel de culinaire hoofdstad van de Caribbean wordt genoemd. Supermarkten zijn volledig bevoorraad en veel van de winkels in Philipsburg zijn heropend.

Hospitality First

Een groep hotelondernemers zag de ontberingen waarmee veel van haar hospitality-medewerkers te maken kregen na orkaan Irma en lanceerden samen met andere betrokken industriegroepen Hospitality First, een initiatief van de St. Maarten Training Foundation (SMTF). Voor medewerkers die nu zonder baan zitten is – terwijl de resorts gesloten zijn en worden gerenoveerd – een lesprogramma opgezet om hun vaardigheden en kennis op het gebied van gastvrijheid bij te brengen. De medewerkers ontvangen een aanwezigheidsvergoeding tijdens het volgen van de cursussen, ze behouden hun baan, positie en arbeidsvoorwaarden zoals een medische verzekering voor wanneer de resorts weer open gaan. Dit met hulpgeld uit Nederland. Het levert aan beide kanten profijt op: ondernemers krijgen beter personeel en de medewerkers hebben een inkomen.

Samenwerking Frans toeristenbureau

In februari vond de eerste gezamenlijke toeristische persconferentie en de ondertekening van het eerste memorandum van overeenstemming (MOU) plaats tussen de toeristische bureaus van het Nederlandse St. Maarten en het Franse St. Martin. Doel van het memorandum is samenwerking en het gezamenlijke promotie van beide delen van het eiland.

Top 10 dingen om nu te doen op St. Maarten: 1. Ervaar de steilste zipline ter wereld in het Rainforest Adventure park, onlangs officieel geopend. 2. Relax op één van de in totaal 37 weer schone stranden. 3. Maak een tour over het kleinste eiland ter wereld dat verdeeld is over twee landen. 4. Neem een iconische foto van een vliegtuig dat land op Maho Beach. 5. Fiets door het hart van St. Maarten’s hoofdstad Philipsburg. 6. Proef een portie malse ribs of gegrilde vis in de ‘culinaire hoofdstad van de Caribbean’. 7. Ervaar het nachtleven in een van de vele bars aan de Simpson Bay strip. 8. Bewonder diverse soorten kunst in een van de lokale kunstgalerieën. 9. Geniet van een schitterend uitzicht terwijl je langs de kust naar de ‘Natural Pool’ wandelt. 10. Neem deel aan een rondleiding in Toppers Rhum Distillery en proef vele smaken rum.

Momenteel zijn er 51 bedrijven die excursies aanbieden weer geopend. Dit is ongeveer 85% van het aantal voor de orkaan. Het is vooral het levende bewijs dat het eiland St. Maarten in de Caraïben weer klaar is voor het toerisme.